Cuba’s Garden of Eden

Naast een rijke sigarencultuur heeft Cuba ook als vakantieland veel te bieden.
Zelf ben ik er vier keer geweest, voor ’t laatst in 2017. Vooraf heb ik een plan gemaakt voor een rondreis met een huurauto langs bekende, minder- of soms geheel onbekende plekjes en aansluitend een bezoek aan het Habanos Festival.

Vaak hoor je tegenwoordig zeggen: "Als je naar Cuba wilt moet je niet te lang wachten, want het zal waarschijnlijk wel snel gaan veranderen". Door de inmiddels weer moeizame relatie met de VS zal het zo’n vaart niet lopen, maar veranderingen hebben zich in Havana helaas wel al voltrokken. Hier kon je begin jaren negentig nog in alle rust door de oude binnenstad wandelen, terwijl nu drommen toeristen door de straten sjokken. En de handel tiert er welig. Swingende salsamuziek klinkt vanuit de vele restaurantjes en terrasjes. Voor de Bodeguita del Medio de beroemde bodega waar Hemmingway stamgast was, is het nu dringen om een glimp te zien.

Ik had twee dagen bij aankomst, en aansluitend op het Habanos Festival, gereserveerd in Havana. Om te beginnen in het roemruchte Hotel Nacional en aan het eind in Hotel Inglaterra. Zeker even onderdompelen is mijn advies, maar vooral niet te lang. En neem dan zo'n open Amerikaan om je via een tour door de stad naar het oude centrum te laten vervoeren. Voor vijftien cuc word je vorstelijk rondgereden en, in mijn geval, afgezet bij de kathedraal in Viega Havana.

Hotel Nacional in Havana

Uitgangspunt van de route was dat ik niet in platgetreden toeristencentra terecht wilde komen. Havana is qua drukte en toeristische aantrekkelijkheid natuurlijk een 'must'. Hotel Nacional was een goede keuze als voormalig gokpaleis in de tijd van dictator Batista, die door het kleine leger van Fidel Castro werd verdreven. De erfenis hiervan, grote aantallen Amerikaanse auto's (20.000 alleen al in Havana) in een perfecte conditie, rijden nog overal rond, bestuurd door trotse eigenaren die hun hele gezin erin vervoeren Maar ze worden ook veelvuldig als taxi gebruikt. Van Havana wilde ik niet rechtstreeks naar de streek Pinar del Rio, waar de mooiste tabak wordt verbouwd, maar met een tussenstop, ergens halverwege. Dit werd Moka Las Terrazas, een gebied dat ik zeer kan aanbevelen. Nauwelijks toeristisch en in de nabijheid een koffieplantage en een wijngaard, de enige op Cuba.